Age of Empires door de jaren heen: succesverhaal van decennia

Op het gebied van real-time strategy games wordt Age of Empires nog altijd gezien als één van de hoogtepunten binnen dit genre. Je kunt het je misschien bijna niet voorstellen, maar de eerste Age of Empires werd al in 1997 uitgebracht. Dit spel is dus bijna 25 jaar oud. Tot op heden bestaat deze serie uit 8 spellen in totaal, waarvan de meest recente release in 2020 was (Age of Empires III: Definitive Edition). Daarnaast zijn er spin-offs verschenen, bijvoorbeeld Age of Mythology. Hoe heeft deze reeks het voor elkaar gekregen om zo lang relevant te blijven?

Wat is Age of Empires?

Misschien ben je één van de weinigen die het spel nog nooit gespeeld heeft. In dat geval bieden we je hier wat achtergrondinfo over dit spel. Ook raden we je aan om het spel alsnog een kans te geven. Zelfs de originele Age of Empires is nog leuk om te spelen. Natuurlijk zie je de leeftijd, vooral op grafisch vlak, maar de gameplay is zo goed dat je zelfs nu nog uren aan vermaak kan beleven aan dit spel. Zo weet je dat je met een echte klassieker te maken hebt.

Real-time strategy game

Age of Empires is een real-time strategy game. Bij vroegere strategy spellen had je beurten. Iedere speler of deelnemende AI mocht om de beurt een zet doen. Het mooie aan real-time strategy games is dat er geen sprake is van beurten. Het spel gaat voort, terwijl jij kunt doen wat je wilt doen. Het doel van Age of Empires is dat je een beschaving opbouwt. Het is dus niet dat je met één klik gelijk een wereldmacht hebt opgebouwd. Hier gaat een hoop tijd in steken. Gelukkig hoef je niet te wachten op je beurt maar kun je gelijk doorgaan.

Het doel van Age of Empires

De taak voor jou als speler is om een beschaving zo goed mogelijk op te bouwen. De spellen binnen de Age of Empires reeks spelen zich allen af binnen bepaalde tijdperken. Zo speelt de eerste Age of Empires zich af tussen het stenen tijdperk en het ijzeren tijdperk. Je begint met een stel jagers en langzaam bouw je deze groep uit tot een ware wereldmacht. Qua gameplay doet het spel denken aan een mix van Civilization en Warcraft, mocht je deze spellen wel eens gespeeld hebben.

Je begint met jagers. Het opbouwen van een beschaving lijkt nu nog ver weg, maar het is zeker mogelijk. Je begint met het vergaren van zoveel mogelijk resources. Deze resources heb je nodig om zoveel mogelijk te kunnen bouwen. Door meer te bouwen wordt je beschaving niet alleen groter, maar de beschaving kan zich zo ook door blijven ontwikkelen. Door deze ontwikkelingen ontstaan er ook weer nieuwe vormen van technologie die je vervolgens weer kunt gebruiken om je beschaving verder uit de breiden. Zo evolueert je volk zich steeds verder voort. Je moet echter wel voorzichtig zijn met je resources, want deze groeien veelal niet meer terug. Een gekapte boom zal niet opnieuw groeien en je weer hout kunnen leveren.

Welke spellen behoren tot de Age of Empire reeks?

Meerdere games behoren inmiddels tot de Age of Empire reeks. Naast de standaard games heb je ook diverse expansion packs die je nog meer mogelijkheden bieden. Ook zijn er enkele spin-offs en remakes van de spellen verschenen. Hieronder zetten we alle spellen die tot de Age of Empires reeks behoren voor je op een rij.

De originele Age of Empires

Het spel waar het allemaal mee begon was de eerste Age of Empires. Dit spel werd in 1997 uitgegeven. Age of Empires werd ontwikkeld door Ensemble Studios en uitgebracht door Microsoft. Tijdens spel tracht je een beschaving te ontwikkelen gedurende 4 tijdperken, uiteenlopend van het stenen tijdperk tot aan het ijzeren tijdperk. Je hebt de keuze uit 12 beschavingen waarmee je het spel kunt starten. Deze beschavingen hebben elk zo hun voor- en nadelen. Daarnaast hebben volkeren zo elk hun eigen technologie. De beschaving die je kiest heeft dus een grote impact op het spel. Dit zorgt er ook voor dat je het spel opnieuw kunt spelen. Naast dat er meerdere single player modes zijn, kun je dit spel ook online spelen. Het maximum aantal spelers is 8. Er is ook een expansion pack uitgebracht voor dit spel: Rise of Rome. Een Definitive Edition werd uitgebracht in 2018.

Age of Empires II

Het originele spel was een gigantisch succes. Daarom werd besloten om niet al te lang te wachten met het maken van een vervolg. Age of Empires II kwam uit in 1999. De subtitel van dit spel is The Age of Kings. Age of Empires II speelt zich namelijk af in de Middeleeuwen. Het vervolg maakt gebruik van dezelfde engine als het originele spel, dus qua vormgeving lijken de twee best wel wat op elkaar. Gelukkig zorgt de nieuwe setting ervoor dat de spellen niet te vergelijkbaar zijn. In 2000 werd een expansion pack uitgebracht: The Conquerors. In 2005 verscheen er een mobiele versie. Twee keer is er een remake uitgebracht van Age of Empires II: de Age of Empires II HD Edition in 2013 en de Age of Empires II Definitive Edition in 2018.

Age of Mythology

In 2002 werd de eerste spin-off van Age of Empires uitgebracht: Age of Mythology. Waar de eerste twee spellen nog gebaseerd waren op historische gebeurtenissen, is dit spel juist geïnspireerd door mythes en legendes. Meerdere oude volken met tot de verbeelding sprekende mythologieën zijn in dit spel aanwezig, zoals bijvoorbeeld de oude Grieken, Egyptenaren en Noren. Qua gameplay lijkt het spel veel op zijn voorgangers. In 2003 werd een expansion pack uitgebracht voor dit spel: The Titans. De tweede expansion pack werd pas in 2016 uitgegeven en heet Tale of the Dragon. Daarnaast is er een Extended Edition uitgegeven in 2014.

Age of Empires III

Age of Empires III werd in 2005 uitgebracht. De eerste twee games, en ook menig expansion pack, waren een groot succes. Een derde deel kon dan ook niet uitblijven. Qua tijdvak is Age of Empires III een rechtstreeks vervolg op deel 2. Waar deel 2 zich nog in de Middeleeuwen afspeelde, ligt de focus van deel 3 op het tijdperk waarin Amerika gekoloniseerd werd door Europa. Dit begint vanaf 1492, toen Christopher Columbus het land ontdekte (en in de veronderstelling was dat hij in India was aanbeland). Wederom heb je de keuze uit vele beschavingen (onder meer Brits, Spaans, Portugees, Frans, Nederlands en meer).

Het derde deel was een duidelijke stap voorwaarts voor deze reeks. Ten eerste was er een nieuwe engine gemaakt. Waar de eerste twee spellen nog gebruik maakte van een 2D engine met sprites, maakt Age of Empires III gebruik van een 3D engine. Ook op het gebied van gameplay heb je veel meer mogelijkheden dan voorheen. Het derde deel was een groot succes. Het jaar erop volgde al de eerste expansion pack: The WarChiefs, waardoor je het spel nu ook met enkele Native American stammen kon spelen. In 2007 volgde zelfs een tweede expansion pack: The Asian Dynasties. De Definitive Edition van het derde deel werd in 2020 uitgebracht.

Komt er nog een Age of Empires IV?

In 2017 werd Age of Empires IV aangekondigd door Microsoft. Relic Entertainment is de studio die het spel gaat ontwikkelen. In 2019 werd wederom bevestigd dat er nog volop gewerkt werd aan het spel. Op 14 november 2019 werden er voor het eerst beelden van het nieuwe spel getoond. Hierbij waren middeleeuwse gevechten tussen de Engelse en Mongoolse strijdkrachten te zien. Sinds die eerste beelden is er weinig nieuws naar buiten gekomen. Er zijn geruchten dat het spel in 2021 uitkomt. Gezien de derde Definitive Edition in 2020 werd uitgebracht, zou dit passen in het patroon. Maar of Age of Empires IV ook daadwerkelijk in 2021 uitkomt, zal de tijd ons leren.

Wat maakt Age of Empires tot een klassieker?

Dankzij platformen zoals Steam kun je alle Age of Empires spellen spelen. Je kunt hierbij kiezen voor de old school varianten, maar dankzij de Definitive Edition zijn de spellen nu compleet geoptimaliseerd. De spellen zien er beter uit dan ooit, maar toch blijft de solide en klassieke gameplay intact. Omdat ook elementen zoals de muziek en de stemmen opnieuw zijn gemaakt, voelt alles net wat meer modern dan voorheen. Toch blijft de oude gameplay nog altijd intact. Het heerlijke aan Age of Empires is dat het spel het wat rustiger aandoet in vergelijking met moderne real-time strategy spellen. Doordat het spel de tijd neemt, voelt het net wat meer alsof je daadwerkelijk iets aan het opbouwen bent. Bijkomend voordeel van de Definitive Editions is dat de AI vele malen beter is, waardoor de spellen je nog meer een uitdaging bieden.

Real-time strategy spellen waren vroeger enorm groot. Civilization, Warcraft en Starcraft domineerden de top 10 meest verkochte spellen. Lange tijd was het animo voor dit genre minder. Anno nu lijkt dit genre bezig aan een opmars. Op Steam staan delen uit de Civilization reeks regelmatig in de top 10 best verkochte spellen. Nu is dan ook het ideale moment om Age of Empires IV uit te geven. Wij kunnen in ieder geval niet wachten. Nu is het alleen hopen dat we niet al te lang hoeven te wachten.